Preguntas frecuentes sobre el cáncer de cuello de útero

Datos e información sobre el diagnóstico, los síntomas y el tratamiento del cáncer de cuello de útero

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¿Qué es el cáncer cervical (de cuello uterino)?

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El cáncer de cuello de útero (o el cáncer de cuello uterino) es un cáncer que se desarrolla en el cuello del útero. El cuello uterino es la parte inferior del útero (matriz) que se abre hacia la vagina.



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¿Cómo de frecuente es el cáncer cervical (de cuello del útero)?

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A escala mundial el cáncer de cuello uterino es el segundo tipo de cáncer más común que afecta a las mujeres, sólo por detrás del cáncer de mama. Esta enfermedad afecta anualmente a casi 2.103 mujeres en España y aproximadamente 739 fallecen.

La mala noticia es que todavía muchas mujeres desarrollan un cáncer de cuello uterino y fallecen. Se calcula que globalmente, una de cada 123 mujeres desarrollará cáncer de cuello de útero si se evalúan solamente con la citología. Esto, no obstante, puede mejorar. Además de realizar regularmente una citología a todas las mujeres candidatas, se puede mejorar la prevención del cáncer de cuello de útero con la prueba del VPH (si tiene más de 35 años) y con las vacunas contra el VPH.



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¿Qué causa el cáncer de cuello de útero?

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Se ha demostrado que la causa del cáncer de cuello de útero son los tipos de "alto riesgo" del virus del papiloma humano (VPH).

La mayoría de las mujeres se infectará con uno o más tipos de "alto riesgo" del VPH (potencialmente cancerígenos) al menos una vez en su vida. Normalmente el sistema inmunológico del cuerpo combate la infección, y la mayoría de las mujeres que tiene el VPH no tendrá nunca ningún problema a consecuencia de la infección.

Sin embargo, en algunas mujeres la infección no desaparece. Si el virus permanece en el cuerpo durante mucho tiempo, las células del cuello uterino pueden comenzar a cambiar e incrementa el riesgo de que se desarrolle un cáncer de cuello de útero.



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¿Hay otras causas del cáncer de cuello de útero?

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Los tipos de alto riesgo del VPH causan el cáncer de cuello de útero.

No obstante, otros factores pueden incrementar la probabilidad de que una infección por el VPH se convierta en un cáncer de cuello de útero:

  • Exposición del útero a un medicamento denominado dietilestilbestrol (DES), que se recetó a muchas mujeres para evitar abortos entre 1938 y 1971.
  • Infección por clamidias o por virus del herpes simple de tipo 2 (ambos son dos tipos diferentes de enfermedades de transmisión sexual).
  • Tener un familiar de primer grado (madre o hermana) con historial de cáncer de cuello de útero; se ha publicado en el International Journal of Cancer que incrementa tres veces el riesgo de padecerlo.
  • Enfermedades que debilitan el sistema inmunológico del cuerpo como el VIH/SIDA.
  • El tabaquismo, ya que interfiere con la capacidad del cuerpo para combatir la infección. [De hecho, un estudio ha demostrado que en las fumadoras aumenta un 60% la probabilidad de desarrollar cáncer de cuello de útero, y en las mujeres que han dejado de fumar la probabilidad es un 12% mayor.]
  • Niveles bajos de ácido fólico (un tipo de vitamina B).

Hay también algunos datos que sugieren que el uso prolongado de anticonceptivos orales (durante 10 o más años) incrementa el riesgo de padecer cáncer de cuello de útero.



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¿Qué puede hacer para prevenir el cáncer de cuello de útero?

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El mejor modo para protegerse es que se realice regularmente revisiones para el cáncer de cuello de útero incluyendo la citología y, si tiene más de 35 años, la prueba del VPH. En conjunto, estas pruebas determinan la probabilidad de que tenga o desarrolle células anormales que puedan transformarse en cancerosas si no se eliminan. Si la citología parece anormal y si las pruebas del VPH demuestran que está infectada con un tipo de alto riesgo del virus, su médico puede realizarle una prueba adicional denominada colposcopia para determinar si existen células anormales que deban eliminarse.



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¿Cuánto tiempo tarda en desarrollarse el cáncer de cuello de útero?

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Una vez que las células comienzan a transformarse, han de pasar normalmente de 10 a 15 años hasta que se desarrolla un cáncer de cuello de útero invasivo. Cuando las células cambian, primero se vuelven "precancerosas", una enfermedad denominada también "displasia" o CIN (la abreviatura de neoplasia intraepitelial cervical).

Si la displasia se descubre temprano, se puede tratar antes de que las células se vuelvan cancerosas. Lea en la página web el debate sobre la displasia.



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¿Cuáles son los síntomas del cáncer de cuello de útero?

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No siempre aparecen síntomas cuando se desarrolla el cáncer de cuello de útero.

Sin embargo, cuando aparecen, pueden incluir:
  • Sangrado o secreciones vaginales inusuales (sobre todo después del coito).
  • Dolor en la región inferior de la espalda.
  • Dolor al orinar (especialmente si siente dolor en la parte inferior del abdomen).
  • Dolor durante las relaciones sexuales.

Recuerde: estos síntomas pueden deberse a varias causas. No indican forzosamente que tenga cáncer en el cuello del útero. Hable con su médico si tiene cualquiera de estos síntomas.



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¿Cómo se diagnostica el cáncer de cuello de útero?

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El cáncer de cuello de útero se diagnostica realizando una serie de pruebas. Normalmente se hace primero una citología y, si tiene más de 35 años, la prueba del VPH, seguida de una colposcopia (en la que se utiliza una especie de microscopio óptico para examinar el cuello del útero) y de una biopsia (en la que se extrae una muestra de tejido para analizarla en el laboratorio).



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¿Cómo se trata el cáncer de cuello de útero?

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Si le diagnostican un cáncer de cuello de útero, su médico le comentará los tratamientos más adecuados.

Las opciones de tratamiento dependen de lo siguiente:

  • El estadio del cáncer.
  • El tamaño del tumor.
  • Su edad.
  • Si quiere tener hijos.

Los tratamientos normalmente implican uno o más de los siguientes procesos:

  • Cirugía para extraer el útero (histerectomía). No obstante, en el caso de las mujeres jóvenes con tumores pequeños, la cirugía mínimamente invasiva puede ser una opción, ya que no impide tener hijos. Este procedimiento se denomina "linfadenectomía pélvica laparoscópica con traquelectomía vaginal radical."
  • Radioterapia, en la que se utilizan rayos x de alta energía u otros tipos de radiación para matar las células cancerosas. La radioterapia se puede suministrar a través de una máquina que se sitúa fuera del cuerpo para bombardear el cáncer o a través de una sustancia radioactiva sellada en un alambre, catéter u otro dispositivo y que se sitúa en el cuerpo en o cerca del área cancerosa.
  • Quimioterapia, que emplea fármacos para detener el crecimiento de las células cancerosas. La quimioterapia se puede administrar oralmente o inyectarse en una vena, músculo, la columna vertebral, un órgano o una cavidad corporal.

Tenga en cuenta que si una mujer está embarazada cuando se le diagnostica el cáncer de cuello de útero, el tratamiento dependerá del estado del cáncer y del embarazo. Si se encuentra el cáncer de cuello de útero en sus primeras etapas o se diagnostica durante el primer trimestre del embarazo, se puede posponer el tratamiento hasta que nazca el bebé.



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¿Cuál es la probabilidad de recuperarse de un cáncer de cuello de útero?

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El pronóstico (posibilidad de recuperación) depende de factores como:

  • El estado del cáncer (si afecta a parte del cuello del útero, si afecta a todo el cuello uterino o si se ha expandido a los ganglios linfáticos o a otros lugares del cuerpo).
  • El tamaño del tumor.